Britse doe-het-zelver Focus legt de boeken neer

Afgelopen dinsdagavond heeft Focus DIY, de voormalige nummer vier in de Britse doe-het-zelfmarkt, de boeken neergelegd met een schuldenlast van ruim 250 miljoen euro.

Niet alleen is dit schokkend nieuws voor de betrokkenen, voor de kenners is het bijna niet te geloven. Het eens glorierijke Focus werd in 1987 opgericht en prijkte in de periode tussen 2002 en 2005 zelfs op de tweede plaatse in het Britse DIY-landschap. Destijds was de keten eveneens de sterkste groeier in de UK met succesvolle overnames van Do It All (139 winkels, Great Mills (98 winkels) en vooral het bekende Wickes (131 winkels).

De faling betekent niet alleen dat 179 winkels de deuren sluiten, 3.920 medewerkers verliezen met het faillissement hun baan verliezen en duizenden toeleveranciers zijn een belangrijke klant kwijt.

Net zoals het ook het geval is voor Maxeda (Brico in België en Praxis-Formido in Nederland) werd Focus geleid door een private equity-groep, meer bepaald Cerberus-Apax-Duke Street Capital. Verschillende observatoren vragen zich dan ook hardop af of de hoge prestatiedruk van dergelijke venture capitalists de langetermijnvisie van retailers niet in het gedrag brengt en of de druk op de ketel niet te hoog werd.

Echter ook in de UK heeft de markt - en in het bijzonder het netto-resultaat en de marge – momenteel zwaar te lijden onder een beperkte koopkracht, gekoppeld aan een lage conjunctuur in de woningmarkt.

Vanzelfsprekend staat de organisatie nu te koop: Ernst & Young is gelast met de operatie. Is dit een kans voor Noord-Amerikaanse spelers om een gemakkelijke entree in Europa te maken?

Retail Detail door Thierry Coeman, internationale verslaggever DIY & Home Improvement, Retail Dynamics